Tomber amoureux de Sirmione : la romance intemporelle de l'Italie

La sagesse populaire et d'innombrables chansons conseillent de ne jamais retourner dans un endroit où vous étiez autrefois heureux.



Mais à partir du moment où Jane et moi avons aperçu Rocca Scaligera, le château de conte de fées du XIIIe siècle à l'entrée de la ville, les canards étranges sur lesquels nous avions plaisanté en tant que jeunes mariés dans la vingtaine pagayant toujours dans les douves, nous avons eu le sentiment d'un endroit figé dans le temps.

Sirmione est construit le long d'une péninsule qui dépasse de la rive sud du lac de Garde.

C'est un endroit magnifique et fascinant, mais parce que la ville est étroite et peut être très fréquentée en été, l'emplacement de notre hôtel, le Grand Hotel Terme, en retrait de la route juste à l'extérieur de l'entrée du château, est parfait.

Tous nos précieux souvenirs de lune de miel ont été enveloppés dans cet hôtel.



Sirmione est célèbre pour ses sources naturelles et l'hôtel dispose d'un centre de bien-être et d'installations de spa incroyables, mais il est impossible de ne pas être apaisé par la magnifique élégance à l'ancienne de l'endroit.

Les couloirs à la lumière tamisée, avec leurs murs citron pâle et leurs sols en marbre, mènent à des chambres spacieuses et joliment aménagées, les nôtres avec un long et généreux balcon et une vue magnifique sur les eaux bleu azur du lac.

C'est ici, il y a exactement un quart de siècle, que nous avons vu un orage électrique spectaculaire, quoique légèrement terrifiant, gronder et crépiter à travers les eaux.

Ici aussi, nous avons accepté l'invitation d'un vieux Lord anglais, assis à côté de nous au dîner, de partager un bateau sur le lac.



Les vues que nous avons appréciées comprenaient une vue sur la maison immaculée de Laurence Olivier, ses jardins toujours bien entretenus dégringolant au bord de l'eau.

Depuis l'époque romaine, cette région attire un riche mécénat.

Vingt-cinq ans plus tard, nous avons été enchantés, une fois de plus, par les jardins de l'hôtel avec leurs petites allées, leurs haies de buis et leurs pergolas menant à une magnifique piscine extérieure chauffée.

Aussi la longue terrasse avec ses transats face au lac et ses tables où l'on peut s'asseoir et regarder les petits bateaux passer en sirotant des cocktails en soirée.



Le restaurant de l'hôtel, à un bout de la terrasse, est doté de baies vitrées toute hauteur afin que vous puissiez profiter d'une vue sur le lac même si la soirée est fraîche.

Un quart de siècle et trois merveilleux enfants plus tard, Sirmione était là pour nous, comme un vieil ami mais inaltéré

Nous avons attrapé une table à l'extérieur juste au bord du lac et y avons élu domicile tous les soirs pour dîner et regarder le soleil se coucher.

Nous nous sommes mis en appétit la plupart du temps aussi. Vous pouvez traverser Sirmione en 20 minutes environ, mais il y a beaucoup à voir et à faire dans la ville et le long de la jolie péninsule.

Le centre historique principal est piétonnier, bien qu'une étrange voiture transportant des touristes vers l'un de ses hôtels réussisse à s'y faufiler.

La Rocca Scaligera est en grande partie vide mais elle est ouverte au public et ses murs et ses remparts offrent de superbes vues et opportunités de prendre des photos.

A partir de là, il y a une grande variété de petites boutiques, certaines vendant les souvenirs touristiques habituels, mais il y a aussi beaucoup de petites boutiques de mode et de parfumerie.

Nous avons trouvé une boutique de parfums où une dame à la coiffure impeccable vendait des savons spécialisés, dont beaucoup à base d'olives.

Un autre magasin proposait une sélection de vaisselle colorée et un autre, près de la place principale, une gamme fascinante de cahiers et de papeterie ornés.

La place principale, juste à l'intérieur des portes de la ville, a une jetée à partir de laquelle, 25 ans auparavant, nous avons pris le bateau touristique pour les autres villes autour du lac de Garde.

Lors de ce voyage, cependant, nous avons préféré nous asseoir à l'extérieur de l'un des demi-douzaine de cafés-restaurants autour du périmètre de la place avec un café au lait et un gâteau, en regardant les excursionnistes aller et venir.

Le soir, cette place est l'endroit idéal pour s'habiller et dîner.

La grande chanteuse d'opéra, Maria Callas, qui vivait à Sirmione, avait l'habitude de séréner les foules depuis un balcon ici et ses enregistrements résonnent au même endroit lors de plusieurs de ses anniversaires.

La maison jaune imposante de Mme Callas est toujours visible derrière les portes à l'extrémité la plus éloignée de la ville.

Nous l'avons dépassé un matin en nous dirigeant vers le bout du promontoire, l'emplacement d'une magnifique ruine romaine, les Grottes de Catulle.

Un train miniature vous fera monter la douce colline jusqu'aux ruines et vice-versa pour quelques euros, mais ce n'est qu'à 20 minutes de marche et la vue sur le lac tout au long est très jolie.

Les grottes consistent en les ruines d'une immense villa romaine, beaucoup trop grande pour avoir appartenu au poète Catulle, bien qu'il ait pu être l'hôte du noble inconnu qui l'a construite.

La région porte le nom du scribe, car il faisait partie des citoyens romains les plus notables de Vérone qui venaient en masse dans la ville pour bavarder et prendre les eaux.

Nous sentant paresseux, nous avons sauté dans le petit train pour rentrer en ville pour un déjeuner léger dans l'une des nombreuses trattorias avant de nous diriger vers la piscine de l'hôtel pour un plongeon.

Nous voulions garder notre appétit pour notre dîner d'anniversaire de lune de miel sur la terrasse de l'hôtel.

Nous avons commencé par des cocktails au bar avant de nous diriger vers notre table.

Ma femme a savouré les crevettes géantes pendant que je me régalais d'un steak préparé devant moi par l'un des serveurs.

Il semblait incroyable que nous soyons assis à peu près au même endroit que nous l'avons fait en tant que jeunes mariés au visage frais il y a toutes ces années.

Un quart de siècle et trois merveilleux enfants plus tard, Sirmione était là pour nous, comme un vieil ami inaltéré.

? S'Y RENDRE

Thomson Lakes and Mountains (020 8939 0740/thomsonlakes.co.uk) propose sept nuits au Grand Hotel Terme , Sirmione à partir de 1 450 £ par personne (deux personnes), en demi-pension. Le prix comprend les vols aller-retour de Gatwick à Vérone et les transferts. Office national du tourisme italien : italia.it